Les scientifiques ont découvert qu’être un enfant unique ne conduisait pas seulement à des différences de comportement qui pouvaient différencier les enfants de ceux qui avaient un frère ou une soeur – cela affectait également le développement du cerveau de l’enfant.

Une nouvelle étude comparant les scanners cérébraux d’enfants uniques et d’autres personnes ayant grandi avec leurs frères et sœurs a révélé des différences significatives dans le volume de substance grise des participants. Les chercheurs affirment que c’est la première preuve neurologique dans ce domaine associant des changements de structure cérébrale à des comportements différents.

Afin de déterminer si les enfants uniques présentaient des différences neurologiques par rapport à leurs pairs ayant grandi avec des frères et des sœurs, des chercheurs de l’Université Southwest en Chine ont recruté 303 étudiants en âge de fréquenter l’université.

La diversité des jeunes en Chine offre les meilleurs candidats à ce domaine de recherche, en raison de la politique de longue date du pays relative à l’ enfant unique , qui limitait beaucoup, mais pas toutes les familles, à élever un seul enfant entre 1979 et 2015.

Le stéréotype le plus répandu à propos de l’enfant unique est que grandir sans frères et sœurs influence le comportement et les traits de personnalité d’un individu, le rendant plus égoïste et moins susceptible de partager avec ses pairs.

Des recherches antérieures ont confirmé une partie de cette sagesse conventionnelle – mais ont également démontré que  les enfants uniques peuvent bénéficier d’ avantages cognitifs du fait de leur éducation en solo.

Les participants à cette dernière étude étaient à peu près la moitié des enfants uniques  (et la moitié des enfants avec des frères et sœurs) et ont subi des tests cognitifs conçus pour mesurer leur intelligence, leur créativité et leur personnalité, en plus de scanner leur cerveau avec des appareils IRM.

Bien que les résultats n’aient montré aucune différence d’intelligence entre les deux groupes, ils ont révélé que les enfants uniques faisaient preuve d’une plus grande souplesse dans leur pensée – un marqueur clé de la créativité selon les tests de Torrance pour la pensée créatrice .

Bien que les enfants uniques aient fait preuve d’une plus grande flexibilité, ils ont également fait preuve de moins de convivialité dans les tests de personnalité effectués dans le cadre de l’ inventaire révisé de la personnalité NEO . L’agréable est l’une des cinq mesures principales testées dans le système, les quatre autres étant l’extraversion, la conscience, le névrotisme et l’ouverture à l’expérience.

Mais plus important encore que les données comportementales – qui ont fait l’objet de nombreuses autres études – les résultats de l’IRM ont en fait mis en évidence des différences neurologiques dans le volume de matière grise (GMV) des participants en raison de leur éducation.

En particulier, les résultats ont montré que les enfants uniques présentaient des volumes de gyrus supramarginaux plus importants – une partie du lobe pariétal supposée être associée à la perception et au traitement du langage et qui, dans l’étude, correspondait à une plus grande flexibilité.

En revanche, le cerveau des  enfants uniques a révélé moins de volume dans d’autres domaines, y compris le cortex préfrontal médian (CPPm), associé à une régulation émotionnelle, telle que la personnalité et les comportements sociaux, ce qui a permis à l’équipe de corréler ses scores plus faibles en matière d’agrément.
Bien que les chercheurs ne tirent pas de conclusions fermes sur les raisons pour lesquelles les enfants uniques présentent ces différences, ils suggèrent qu’il est possible que les parents favorisent une plus grande créativité chez les enfants uniquement en leur consacrant plus de temps – et en leur attribuant éventuellement de plus grandes attentes.

Dans le même temps, ils émettent l’hypothèse que seul le désagrément moindre des enfants pourrait résulter d’une attention excessive des membres de la famille, d’une exposition moindre aux groupes sociaux externes et d’une plus grande focalisation sur les activités solitaires en grandissant.

Il est important de noter que l’étude présente certaines limites. Tout d’abord, tous les participants étaient des jeunes hautement éduqués issus d’une région spécifique du monde, et les résultats ne reflètent que les tests effectués à un moment donné.

Cela dit, les chercheurs disent que c’est la première preuve que les différences dans les structures anatomiques du cerveau sont liées à des comportements différents en termes de flexibilité et d’agréabilité.

« De plus, nos résultats contribuent à la compréhension de la base neuroanatomique des différences de fonction cognitive et de personnalité entre enfants uniques et non-enfants uniques », écrivent les auteurs dans leur étude .

Bien que nous ne comprenions toujours pas ce qui se passe ici, il est clair qu’il existe un lien entre notre environnement familial et la façon dont notre structure cérébrale se développe, et il sera fascinant de voir où cette direction de recherche nous mènera l’avenir.