Pour beaucoup de gens , les chats sont un choix populaire pour les animaux domestiques, mais selon une nouvelle étude, ces félins à fourrure pourraient également constituer une menace pour la santé de leur propriétaire.

Des scientifiques du Stanley Medical Research Institute (SMRI) ont découvert qu’un parasite appelé Toxoplasma gondii (T. gondii), présent chez la plupart des chats, pouvait provoquer des maladies mentales chez l’homme, notamment la schizophrénie et le trouble bipolaire.

 

Dans leur étude, publiée dans la revue Schizophrenia Bulletin , les docteurs E. Fuller Torrey et Robert H. Yolken du laboratoire de neurovirologie du développement Stanley de l’Université Johns Hopkins ont analysé les données recueillies lors de deux études antérieures concernant un lien possible entre le développement de la schizophrénie et de la possession de chats durant l’enfance.

Leurs résultats ont montré que l’exposition aux chats dans leur enfance pourrait augmenter le risque qu’une personne développe des troubles mentaux plus tard dans la vie.

« Dans trois études, la propriété du chat dans l’enfance est maintenant beaucoup plus répandue dans les familles où l’enfant est diagnostiqué plus tard de schizophrénie ou d’une autre maladie mentale grave », ont déclaré les chercheurs dans un communiqué de presse publié avec l’étude.

Les résultats de la recherche SMRI confirment les conclusions d’ une autre étude en vedette dans la revue Acta Psychiatrica Scandinavica . Ce document précédent citait que les individus infectés par le parasite T. gondii sont deux fois plus susceptibles de développer une schizophrénie.

L’étude était dirigée par AL Sutterland du département de psychiatrie du centre médical universitaire des Pays-Bas.

Transmission du parasite Toxoplasma Gondii

Selon les centres de contrôle et de prévention des maladies (CDC), le parasite Toxoplasma gondii se développe très bien dans la plupart des matières fécales de chat. Ces excréments contiennent des oocystes qui finiraient par se sporuler dans l’environnement et deviendraient infectieux en environ un à cinq jours.

Les oiseaux et les rongeurs deviennent souvent des hôtes intermédiaires du parasite après avoir ingéré du sol, de l’eau ou du matériel végétal pollué par les oocystes sporulés. Les oocystes se transforment en tachyzoïtes qui se fixent aux tissus neuraux et musculaires de l’animal hôte, pour finalement se transformer en bradyzoïtes de kyste tissulaire.

Les oocystes sporulés peuvent également être ingérés par le gibier sauvage et les animaux destinés à la consommation humaine. Le parasite peut ensuite être transmis aux personnes en mangeant de la viande insuffisamment cuite d’animaux infectés ou en buvant de l’eau contenant des excréments de chat.

T. gondii peut également être contracté en entrant en contact direct avec un sol contaminé ou une litière pour chats.

Symptômes de l’infection Toxoplasma Gondii

Les personnes atteintes du parasite T. gondii ne présentent pas souvent les symptômes de l’infection, ce qui rend difficile une détection précoce.

 

Bien que le parasite ne provoque pas d’effets indésirables chez la plupart des gens, les individus dont le système immunitaire est plus faible peuvent être atteints de toxoplasmose, qui peut provoquer une maladie pseudo-grippale, la cécité, des troubles mentaux et, dans des cas extrêmes, la mort.

La maladie peut également amener les femmes enceintes à faire des fausses couches et des troubles du développement chez leurs bébés.