Des études antérieures ont montré que les chiens de compagnie offrent de nombreux avantages: ils peuvent réduire le risque d’ allergies et d’obésité chez les enfants. Une nouvelle étude révèle que le «meilleur ami de l’homme» offre également un rôle très thérapeutique aux enfants stressés.

 

Cherchant à tester la croyance populaire selon laquelle les chiens fournissent un soutien social aux enfants, les chercheurs de l’Université de Floride ont découvert que le niveau de stress des enfants était en réalité réduit davantage lors de l’accompagnement de leur chien que même s’ils avaient un parent socialement favorable à leurs côtés.

L’étude contrôlée randomisée a recruté environ 100 familles possédant des animaux domestiques pour participer à plusieurs expériences de stress au laboratoire du campus avec leurs chiots respectifs.

« Beaucoup de gens pensent que les chiens de compagnie sont excellents pour les enfants, mais les scientifiques ne savent pas si c’est vrai ou comment cela se passe », explique Darlene Kertes, professeure adjointe au département de psychologie, dans un communiqué de presse publié par une université . «Comment nous apprenons à gérer le stress lorsque nous sommes enfants a des conséquences à vie sur la façon dont nous gérons le stress à l’âge adulte.»

Les enfants ont été chargés de terminer un exercice de prise de parole en public et une tâche arithmétique, ce qui, selon des recherches antérieures, est une activité génératrice de stress courante (pour les enfants comme pour les adultes). L’hormone de stress, le cortisol, est élevée car c’est l’indicateur biologique des niveaux de stress dans de telles situations. Il a été mesuré en tant qu’indicateur des pressions de stress réelles. Les enfants ont expérimenté l’agent stressant avec leur chien à leurs côtés pour un soutien social, puis avec leurs parents présents et finalement sans aucun soutien social.

Les résultats ont montré que les enfants avec des animaux de compagnie présentaient des niveaux globaux de cortisol inférieurs avec ou sans le soutien social des parents.

«Nos recherches montrent que la présence d’un chien de compagnie lorsqu’un enfant vit une expérience stressante réduit le niveau de stress chez les enfants», déclare Kertes. « Les enfants qui avaient leur chien avec eux ont déclaré se sentir moins stressés que d’avoir un parent pour un soutien social ou ne pas avoir de soutien social. »

Les niveaux de cortisol des enfants participants ont été mesurés à la fois avant et après les expériences de stress. Les résultats ont montré que les enfants âgés de 7 à 12 ans ayant subi les expériences de stress vocal ou arithmétique avec leur animal de compagnie présentaient des niveaux variés de cortisol en fonction de la positivité de leur interaction avec leurs animaux de compagnie respectifs.

Les enfants qui ont connu les interactions les plus amicales avec leurs animaux de compagnie avaient des niveaux de cortisol plus bas.

«Les enfants qui sollicitaient activement leurs chiens pour qu’ils viennent se faire caresser ou caresser avaient des taux de cortisol inférieurs à ceux des enfants qui engageaient moins leurs chiens», explique Kertes. « Cependant, lorsque les chiens volaient ou s’approchaient d’eux-mêmes, le cortisol des enfants avait tendance à être plus élevé. »

Kertes ajoute: «Le milieu de l’enfance est une période où les chiffres du soutien social des enfants se développent au-delà de leurs parents, mais leurs capacités émotionnelles et biologiques pour faire face au stress continuent de mûrir. Parce que nous savons qu’apprendre à gérer le stress pendant l’enfance a des conséquences sur la santé et le bien-être émotionnels tout au long de la vie, nous devons mieux comprendre ce qui fonctionne pour atténuer ces réactions de stress tôt dans la vie.  »

Les recherches de Kertes et de ses collègues dans le cadre de cette étude ont été publiées dans la revue Développement social .







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