Johnson & Johnson, qui fait face à des milliers de poursuites pour sa poudre pour bébé et ses autres produits à base de talc, a annoncé le lancement d’un rappel aux États-Unis « par précaution ».
Crédit …Mike Segar / Reuters

 

Johnson & Johnson, qui a passé des années à insister sur le fait que sa poudre pour bébé est sans danger, a rappelé 33 000 bouteilles du produit vendredi après que la Food and Drug Administration eut découvert des traces d’amiante, un cancérigène connu, dans l’un des flacons.

Le rappel, la première fois que Johnson & Johnson a retiré de la poudre pour bébé des tablettes des magasins en raison de préoccupations liées à l’amiante, pourrait nuire à sa défense contre un essaim d’allégations selon lesquelles ses produits à base de talc seraient à l’origine du cancer. Elle intervient alors que la société, qui touche des millions de personnes par le biais de marques telles que Tylenol, Band-Aid et Rogaine et a réalisé un chiffre d’affaires de près de 82 milliards de dollars l’an dernier, est empêtrée dans de nombreuses batailles juridiques pour la sécurité de ses produits.

La société a réglé certaines revendications – et en combat encore d’autres – en raison de son rôle dans la crise nationale des opioïdes. Jeudi, Johnson & Johnson a accepté de payer 117 millions de dollars dans un règlement concernant la commercialisation trompeuse d’implants transvaginaux en maille pelvienne, et un jury l’a condamné ce mois-ci à verser 8 milliards de dollars à un homme du Maryland qui a accusé la société de minimiser les risques associés à le médicament antipsychotique Risperdal. Au total, la société fait face à plus de 100 000 actions en justice pour ses produits.

Plus de 15 000 d’entre eux sont des gens qui affirment que la poudre pour bébé et d’autres produits à base de talc leur ont permis de développer un cancer. Certains sont atteints de mésothéliome, un cancer agressif considéré comme la maladie la plus liée à l’exposition à l’amiante, tandis que d’autres sont atteints d’un cancer de l’ovaire.

La décision de retirer la poudre pour bébé, provenant de Chine et distribuée l’année dernière, est un «gros coup» pour une entreprise aussi dépendante de la confiance des consommateurs que Johnson & Johnson, a déclaré David Noll, professeur de droit à l’Université Rutgers.

«Je ne peux pas imaginer un avocat de Johnson & Johnson se tenant devant un jury et affirmant avec franchise que le produit est sûr», a déclaré M. Noll. Il a ajouté que « si les gens associent le produit phare de la société à des maladies mortelles, sa capacité à commercialiser d’autres produits aura d’énormes effets d’entraînement ».

Le rappel a été motivé par la découverte par FD.A. de traces d’amiante chrysotile dans des échantillons d’un flacon de poudre pour bébé achetés auprès d’un détaillant en ligne. La société a déclaré avoir été informée des résultats jeudi et avoir rappelé les bouteilles du lot n ° 22318RB par « prudence », bien que la FDA ait conseillé aux consommateurs utilisant de la poudre pour bébé provenant du lot concerné de « cesser de l’utiliser immédiatement ».

Mais Johnson & Johnson a également réitéré sa défense de longue date contre le cancer, affirmant que « des milliers de tests effectués au cours des 40 dernières années ont confirmé à maintes reprises que nos produits à base de talc destinés aux consommateurs ne contenaient pas d’amiante ». qu’il travaille avec la FDA pour «déterminer l’intégrité de l’échantillon testé et la validité des résultats du test».

La Dre Susan Nicholson, vice-présidente de Johnson & Johnson pour la santé des femmes, a déclaré lors d’une courte téléconférence avec les investisseurs vendredi que le rapport de la FDA montrait «une découverte extrêmement inhabituelle» qui était «incompatible avec nos tests effectués à ce jour».

En réponse, une porte-parole de l’agence, Gloria Sánchez-Contreras, a déclaré: « La FDA défend la qualité de ses tests et de ses résultats. »

Les analystes estiment que les poursuites en poudre pour bébés pourraient coûter entre 5 et 10 milliards de dollars à Johnson & Johnson. Le rappel pourrait amener l’entreprise à payer davantage en dommages-intérêts ou à régler des affaires, a déclaré Erik Gordon, professeur de commerce à l’Université du Michigan, qui étudie la gouvernance d’entreprise. Les actions de la société ont fermé plus de 6% vendredi.

Les plaignants dans les affaires de talc ont accusé Johnson & Johnson de ne pas avoir averti les clients des risques de contamination par l’amiante, alors qu’ils étaient au courant des préoccupations depuis des décennies. L’année dernière, une enquête du New York Times a révélé des mémos internes et des rapports rendus publics au cours de procédures judiciaires qui documentaient les préoccupations des dirigeants quant à une éventuelle contamination remontant à 50 ans.

Johnson & Johnson a révélé cette année que le ministère de la Justice et la Securities and Exchange Commission enquêtaient sur des problèmes de contamination par l’amiante de ses produits à base de talc.

Johnson & Johnson attend une décision importante qui pourrait faire pencher la cause du talc en sa faveur. Dans le cadre de la procédure préparatoire au procès pour des milliers d’actions en talc regroupées dans le New Jersey, un juge fédéral se demande s’il convient de bloquer le témoignage de témoins experts engagés par les plaignants, une décision qui pourrait entraîner le classement ou l’abandon de nombreuses affaires de talc.

[Des milliers de personnes qui ont fait confiance à la poudre pour bébé Johnson & Johnson pendant des décennies poursuivent la société après avoir développé un cancer. « The Weekly », notre nouvelle émission télévisée, enquête sur leurs allégations .]

La poudre pour bébé représente une infime fraction des ventes de Johnson & Johnson, mais une menace démesurée pour sa réputation.