Selon un rapport de l’Organisation mondiale de la santé, plus de 3,7 milliards de personnes de moins de 50 ans – environ 67% de la population mondiale – sont infectées par le virus de l’ herpès simplex de type 1 (HSV-1).

Le virus de l’herpès simplex est classé en 2 types, tous deux hautement infectieux et incurables. Le HSV-1 provoque des lésions sur les lèvres ou autour de la bouche communément appelées boutons de fièvre. Il est principalement transmis par contact oral-oral.

« La plupart des gens contractent le virus quand ils sont enfants », a déclaré le Dr Holly Phillips, collaboratrice médicale de CBS News. « Il se trouve généralement dormant dans le système. Il est incurable. Vous ne vous en débarrassez jamais, mais il reste dormant la plupart du temps. De temps en temps, les gens ont une baisse de leur système immunitaire et c’est à ce moment-là que vous pouvez voir les cloques. »

Phillips a expliqué que l’apparition de ces boutons varie d’une personne à l’autre, sans qu’il existe des déclencheurs connus. « Pour la plupart des gens, lorsque leur système immunitaire est soumis à un stress, c’est à ce moment quand commence à voir les lésions », a-t-elle déclaré. « S’ils ont une maladie comme le rhume ou la grippe – c’est en fait ainsi qu’ils ont fini par être appelés » boutons de fièvre « – ou si vous êtes simplement fatigué. Certaines personnes, si elles sont beaucoup exposées au soleil, ou les femmes pendant la grossesse ou quand elles ont leurs menstruations. Vraiment quoi que ce soit lorsque votre système immunitaire est attaqué, ces boutons de fièvre vont sortir.  »

L’autre type, le virus de l’herpès simplex de type 2 (HSV-2), est presque entièrement transmis sexuellement par contact peau à peau, provoquant l’herpès génital. Mais les conclusions de l’OMS, publiées dans la revue PLOS ONE, soulignent que le HSV-1 est également une cause importante d’herpès génital.

Le HSV-2 peut entraîner des problèmes de santé plus complexes, notamment un gonflement des ganglions et un risque accru de propagation du VIH .

Les experts disent que les chiffres du nouveau rapport soulignent la nécessité d’une meilleure éducation sur la façon dont le virus se propage.

« L’accès à l’éducation et à l’information sur les deux types d’ herpès et les infections sexuellement transmissibles est essentiel pour protéger la santé des jeunes avant qu’ils ne deviennent sexuellement actifs », a déclaré dans un communiqué le Dr Marleen Temmerman, directrice du Département Santé et recherche génésiques de l’OMS.